Lucha colectiva: la creación de StreetNet International

International Congress 2016 (India)

Lucha Colectiva (Collective Struggle) es una nueva serie de artículos de StreetNet International que tiene como objetivo compartir y destacar las numerosas formas en que los vendedores ambulantes, comerciantes transfronterizos y otros trabajadores de la economía informal se han unido para generar cambios y luchar juntos por sus derechos.

Anticipándonos al Día Internacional de los Vendedores Ambulantes el 14 de noviembre, conversamos con la Asesora Principal de StreetNet, Pat Horn, sobre cómo se creó la organización y por qué es importante que los vendedores ambulantes y otros comerciantes informales se organicen y promuevan la solidaridad internacional.

StreetNet International inició oficialmente el 14 de noviembre de 2002. La historia de cómo se fundó la organización y lo que ha logrado desde entonces es un testimonio de lo que los trabajadores de la economía informal pueden lograr cuando se organizan y hablan con una voz unida.

Pioneros en la organización de trabajadores de la economía informal

La organización que revolucionaría la organización de los trabajadores de la economía informal era Self-Employed Women’s Associations (SEWA), creada en India en 1972. Comenzó a organizar a las trabajadoras en la economía informal, iniciando con las trabajadoras a domicilio, y se estableció como un sindicato – una innovación que contradecía el pensamiento tradicional de que los trabajadores solo podían ser reconocidos como tales si existía un empleador formal. Inicialmente, SEWA tenía prohibido registrarse como sindicato en la India, pero SEWA argumentó que “un sindicato no estaba necesariamente en contra de un empleador, sino que estaba a favor de la unidad de los trabajadores”. Como tal, finalmente se registró como sindicato en abril de 1972.

“Ela Bhatt, fundadora de SEWA, tenía una gran visión sobre el trabajo internacional y la solidaridad”, dice Pat Horn, coordinadora internacional fundadora de StreetNet. Pat ya era una sindicalista experimentada cuando comenzó a tomar conciencia de las cuestiones de derechos laborales en la economía informal. Después de una visita de dos semanas a la India en 1993, que pasó con el departamento de organización de SEWA, Pat se dio cuenta del compromiso de SEWA con la organización de los trabajadores y la estructuración de sindicatos.

Ela Bhatt, fundadora de SEWA

La experiencia la inspiró a ella y a otras mujeres a crear Self-Employed Women’s Union (SEWU) en Sudáfrica en 1994. Luego, SEWA las invitó a unirse a un grupo de organizaciones que luchan por una convención internacional por los derechos de las trabajadoras a domicilio, que eventualmente se convertiría en el convenio de la OIT ILO Home Work Convention (C177), aprobado en 1996.

Aunque la estrategia internacional de SEWA se centró inicialmente en las trabajadoras a domicilio, también habían comenzado a pensar en estrategias internacionales para otros sectores de la economía informal. Se organizó una reunión internacional en Bellagio, Italia, en 1995, con representantes de 11 países que estaban organizando a vendedores ambulantes, incluida SEWU. Ahí es donde se originó por primera vez la idea de establecer StreetNet. Como explica Pat, “fue influenciado directamente por SEWA”.

Había una necesidad de solidaridad internacional entre los trabajadores de la economía informal porque todavía no eran reconocidos por los sindicatos formales. Los sindicatos en ese momento estaban organizados internacionalmente a través de la Federación Sindical Mundial (WFTU), la Confederación Internacional de Sindicatos Libres (ICFTU) y también la Conferencia Mundial del Trabajo (WLC); estos dos últimos se fusionaron más tarde para formar la Confederación Internacional Sindical (ITUC) que existe hoy.

Como explica Pat, “Ninguno de ellos incluía realmente a los trabajadores informales, excepto en algunos casos en los que los sindicatos estaban comenzando a ampliar su alcance, pero eso no estaba sucediendo de manera generalizada cuando comenzamos este trabajo en la década de 1990”.

Sin embargo, también hubo algunos pensadores progresistas en los sindicatos. En África, el Congreso de Sindicatos de Ghana comenzó a organizar a los trabajadores de la economía informal del sector agrícola desde 1979. Cuando el secretario general Kwasi Adu-Amankwah se dio cuenta de que la fuerza laboral en Ghana estaba principalmente en la economía informal, comenzó a insistir al Congreso Sindical de Ghana para que organizara a los trabajadores de la economía informal en otros sectores.

IUF – Unión Internacional de Asociaciones de Trabajadores de la Alimentación, Agrícolas, Hoteles, Restaurantes, Tabaco y Afines (International Union of Food, Agricultural, Hotel, Restaurant, Catering, Tobacco and Allied Workers’ Associations) – que trabajaba con SEWA y al que también estaba afiliado el Congreso de Sindicatos de Ghana, fue el punto de entrada de las organizaciones de trabajadores de la economía informal en el movimiento sindical formal.

StreetNet surgió de todas estas intersecciones de movimientos sindicales formales e informales y en gran parte porque había personas dispuestas a pensar en los derechos laborales de una manera novedosa.

Como explica Pat, “La visión provino de muchas personas diferentes que estaban interesadas en los trabajadores de la economía informal. Ciertamente, el liderazgo femenino de SEWA fue extremadamente importante, pero también lo fue la interacción con personas como Kwasi Adu-Amankwah del Congreso de Sindicatos de Ghana.

La visión y creación de StreetNet fue un esfuerzo de colaboración de diferentes personas, muchas de las cuales tenían experiencia en el movimiento sindical formal como Pat y Ela Bhatt. Tenían el compromiso conjunto de crear un espacio internacional en el que los trabajadores de diferentes sectores de la economía informal pudieran experimentar la solidaridad internacional.

En esa primera reunión en Bellagio en 1995, los participantes de 11 países identificaron los principales problemas que afectan a los vendedores ambulantes y comerciantes informales: acoso, desalojo de espacios de venta, y falta de reconocimiento por parte de las autoridades. También identificaron otros problemas como la falta de acceso al crédito, pero los problemas principales estaban relacionados con la falta de seguridad laboral.

Inspirado por SEWA, se decidió que StreetNet también tendría una estructura ascendente centrada en la organización de los trabajadores. Como explica Pat, “Nos dimos cuenta de que no deberíamos intentar ampliar una estructura sindical formal, sino comenzar en base a las necesidades de los trabajadores”.

Establecimiento de StreetNet

Pat Horn

En 2000, se inició un período preparatorio de tres años para establecer StreetNet como organización. Se realizaron tres talleres regionales en Lima, Perú (2001), en Patna, India (2002) y en Accra, Ghana (2002). Estos talleres se centraron en debates sobre si era necesaria una federación internacional de vendedores ambulantes y, en caso afirmativo, qué se suponía que debía hacer.

Las discusiones estuvieron orientadas por cuatro preguntas principales:

  • ¿Cómo asegurarnos de que podemos mantener el liderazgo de las mujeres, considerando que la venta ambulante es un sector de la economía informal predominantemente femenino, y que los sindicatos tradicionales están dominados por hombres?
  • ¿Cuál debe ser la relación entre la organización y los partidos políticos para asegurarse de que no se pueda comprar o corromper?
  • ¿Cómo puede la organización ser económicamente autosuficiente, evitando el modelo de las ONG que a menudo compiten por donadores?
  • ¿Cuál debería ser la relación de la organización con las ONG, considerando que dichas organizaciones suelen ser proveedores de servicios y no representativas de sus miembros?

La cuestión del liderazgo de la mujer fue decisiva y se incorporó a la propia organización de los talleres. Pat recuerda: “nos aseguramos absolutamente de que esas reuniones no estuvieran dominadas por hombres. Dijimos, puedes enviar a dos personas, al menos una de las cuales debe ser mujer. O si es una sola persona, a veces solicitamos que enviaran a una representante mujer. Lo anterior para asegurarnos de que las reuniones estuvieran dominadas por mujeres del sector”.

En los tres talleres, se decidió que debería haber una cuota del 50% para las mujeres, que todavía existe en la Constitución de StreetNet. La constitución y los procedimientos electorales se redactaron para garantizar que la cuota se practicara de manera efectiva y no como una forma de simbología.

En los tres talleres, se decidió que debería haber una cuota del 50% para las mujeres, que todavía existe en la Constitución de StreetNet. La constitución y los procedimientos electorales se redactaron para garantizar que la cuota se practicara de manera efectiva y no como algo simbólico.

En cuanto a la relación entre StreetNet y los partidos políticos, también era un tema preocupante, como explica Pat: “nos dimos cuenta de que en casi todas partes los políticos trataban a los vendedores ambulantes como carne de cañón. Vendrían y harían todo tipo de promesas antes de las elecciones, obtendrían los votos de la gente o incluso tratarían de controlar las organizaciones de comerciantes ambulantes. Después de las elecciones se olvidarían todas las promesas”. Al final, se decidió que StreetNet no estaría alineado con ningún partido político, pero las afiliadas serían libres de tener sus propias políticas independientes al respecto.

En cuanto a las finanzas, se resolvió esforzarse por lograr la autosuficiencia financiera para evitar que la organización sea impulsada por los donantes.

Por último, sobre el tema de las ONG, estaba claro que este tipo de organizaciones no deberían estar afiliadas a StreetNet, ni tener derecho a presentarse a las elecciones para puestos de liderazgo. Solo las organizaciones basadas en membresía que organizan a los vendedores ambulantes y comerciantes informales podrían afiliarse, para asegurar que seguirían siendo verdaderamente representativas de los trabajadores.

En noviembre de 2002, StreetNet se lanzó con tres regiones fundadoras: África, Asia y América Latina. Aunque el objetivo era que la organización se extendiera al resto del mundo, como lo hizo finalmente, la decisión de crearla desde el Sur Global fue una decisión política consciente.

Del Sur Global al resto del mundo: interrumpiendo el dominio del Norte

Manifestación

Desde la década de 1990, cuando representantes de los trabajadores de la economía informal comenzaron a asistir a las discusiones en la OIT debido a la propuesta de Convenio sobre Trabajadoras a Domicilio, quedó claro que su presencia era controvertida. Pat recuerda: “no siempre fue una experiencia agradable porque no nos aceptaban del todo en esos días”.

Organizaciones como SEWA y SEWU presionaron en el grupo de trabajadores a favor del Convenio, pero, aunque la mayoría simpatizaba, todavía había una notoria hostilidad por parte de algunos sindicatos. Y esta falta de reconocimiento fue principalmente del Norte.

“Había este dominio del Norte”, Pat dice, “cabildearíamos a los sindicatos africanos francófonos y nos adentraríamos en la discusión. Alguien de Francia hablaría y luego los países africanos francófonos seguirían a Francia, en lugar de lo que se había acordado con nosotros en el caucus. Primero, pensamos que era un malentendido, pero luego vimos que había un verdadero dominio del Norte. Hicimos intentos para romper con eso, pero esta influencia fue muy difícil de deshacer. Simplemente impregnaba todo. Y nos dimos cuenta de que se debía a la forma en que comenzaron los sindicatos, cuyos valores surgieron de la cultura industrial del Norte Global”.

Los participantes del Norte Global, incluidos muchos de los sindicatos, no pudieron comprender los problemas de la economía informal y las demandas de los trabajadores de la economía informal del Sur Global. Además, los sindicatos del Norte dominados por hombres socavaron las culturas tradicionales de algunos lugares del Sur Global, como partes de África Occidental, en las que todavía existía una cultura matriarcal de gestión del mercado en la economía informal y dio lugar a una fuerte tradición de liderazgo femenino. En el lanzamiento de StreetNet International en Durban en noviembre de 2002, algunos de los participantes masculinos se opusieron a la cuota del 50% para la participación de mujeres en todas las estructuras y actividades de la organización. Promocionaban una cuota del 30%. Pero después de que las mujeres de África Occidental hicieran una contrapropuesta de una cuota del 80% en línea con la demografía en el terreno en sus países, los que proponían el 30% abandonaron rápidamente esta propuesta y se unieron a la cuota del 50%, que fue adoptada.

Según Pat, estas influencias “proporcionaron una base para desarrollar una organización fuerte controlada por mujeres, pero solo si nuestros orígenes provienen del Sur Global. Por eso fue una decisión política deliberada – iniciamos este movimiento de manera opuesta a la forma en que comenzó el movimiento sindical formal – empezamos desde el Sur, nos extenderemos a todas partes del mundo, pero no queremos que la gente del Sur encuentre que gente del Norte ya ha fijado la agenda. Queremos que sea al revés, cuando la gente del Norte se una a nosotros, encontrarán que la gente del Sur ya ha establecido la agenda”.

Otra diferencia entre el Norte y el Sur en lo que respecta a estos temas fue el nivel de aceptación de la economía informal como parte integral de sus respectivas sociedades. Mientras que en Europa y América del Norte el tema de la migración supera muchas discusiones sobre los trabajadores de la economía informal, en el Sur Global, los migrantes no suelen ser la mayoría de la economía informal.

Sin embargo, los trabajadores de la economía informal, los migrantes y otros, existen en el Norte Global y algunos de ellos están recurriendo al Sur Global en busca de respuestas. Comenzaron a aparecer sindicatos emergentes de estos trabajadores en Europa y América del Norte. Un ejemplo notable que destaca Pat es el “movimiento de trabajadores excluidos” en los Estados Unidos, que comenzó con la organización de migrantes en “trabajo atípico” y desarrolló una cooperación con la principal federación sindical del país, AFL-CIO.

Reconocimiento de StreetNet en el movimiento laboral internacional



Delegación de StreetNet para asistir a la 108ª reunión de la Conferencia de la OIT (2019), junto con otras delegaciones de organizaciones de trabajadores de la economía informal.

Cuando las organizaciones de trabajadores de la economía informal comenzaron a participar en las Conferencias Internacionales del Trabajo de la OIT, un tema que surgió fue que los trabajadores de la economía informal eran en su mayoría autónomos y, como tales, no pertenecían al grupo de los trabajadores, sino al de empresarios con los empleadores.

La respuesta de Pat a los empleadores fue clara: “En tus sueños. Somos una organización de trabajadores”.

La cuestión de la posición de clase, cuando se trata de vendedores ambulantes y otros trabajadores de la economía informal, es crucial, y StreetNet siempre ha enfatizado que los vendedores ambulantes y los comerciantes informales son, de hecho, trabajadores, aunque sean independientes. En 2002, la OIT los definió oficialmente como “trabajadores por cuenta propia”.

Muchas personas que pertenecen a organizaciones de trabajadores de la economía informal se originaron en los sindicatos. Poco a poco, estas organizaciones fueron aceptadas por el movimiento sindical.

SEWA fue aceptada para formar parte de las estructuras de la OIT, como sindicato. Luego, StreetNet siguió su ejemplo como la primera federación global específica para un sector de la economía informal. StreetNet fue acreditada por primera vez por la OIT en 2004 para asistir a las Conferencias Internacionales del Trabajo, participando en pie de igualdad con los sindicatos internacionales, pero finalmente otras organizaciones internacionales de la economía informal también fueron acreditadas, incluidas WIEGO y la Federación Internacional de Trabajadoras del Hogar.

En 2003, se estableció un Comité Internacional de Coordinación (ICC) para la organización de los trabajadores en la economía informal en una conferencia internacional sobre la organización de los trabajadores en la economía informal en Ahmedabad, India, que consta de StreetNet, SEWA, Ghana Trades Union Congress, Nigeria Labor Congress y la Confederación Sindical de Trabajadores de las Américas.

Dice Pat, “creamos esta estructura flexible para trabajar en el entorno organizacional internacional, para romper algunas de las resistencias a nuestras organizaciones, y llevar al movimiento sindical a un estado de ánimo más positivo respecto a la posibilidad de trabajar con organizaciones de trabajadores de la economía informal basadas en miembros”.

Con el tiempo, las organizaciones de trabajadores de la economía informal fueron siendo aceptadas por el movimiento sindical internacional, comenzaron a asistir regularmente a las conferencias laborales internacionales y el comité directivo se disolvió.

Actualmente, el movimiento sindical formal es mucho más abierto – acepta y apoya a los trabajadores de la economía informal. Para Pat, ese es definitivamente uno de los grandes logros de StreetNet hasta ahora: “establecer una organización capaz de funcionar en la OIT y utilizar plataformas internacionales como esa, que ha podido ampliar la visión del movimiento sindical sobre la organización de trabajadores informales”.

Uniendo a los vendedores ambulantes de todas las naciones

Taller regional de StreetNet en Dakar, Senegal

StreetNet fue pionero para los comerciantes informales a nivel local y nacional porque les permitió fortalecerse y crear estructuras democráticas. Como explica Pat:

“La creación de algo como StreetNet y la aceptación del movimiento sindical internacional fue un estímulo para organizar en el sector siguiendo las líneas de los sindicatos democráticos. Muchas de las organizaciones de vendedores ambulantes que existían antes eran muy vulnerables al liderazgo mafioso. Para sacarlos de las garras del liderazgo tipo mafia, y organizarlos más democráticamente bajo el control de los trabajadores, los procesos involucrados en la creación de StreetNet ayudaron con esto – organización, lo que llevó a organizaciones más democráticas y compatibles con el movimiento sindical. Los sindicatos solían estar aterrorizados por los líderes de la mafia. Pero ahora estos lideres ya no son los personajes principales del movimiento”.

No solo eso, sino que StreetNet y otras alianzas globales específicas del sector también han contribuido a unir a los trabajadores de la economía informal a nivel nacional en muchos países. “Ciertamente alentó a las organizaciones a estar más unidas que como estaban en la década de 1990, cuando había que muchas asociaciones en competencia y no podían hablar con una sola voz y, por lo tanto, las autoridades en ese entonces no las tomaban en serio”, dice Pat.

Aunque StreetNet no organiza directamente a los vendedores ambulantes por sí misma, uno de sus objetivos era persuadir a las asociaciones para que se fusionaran en organizaciones y federaciones nacionales, para que de esa manera pudieran hablar con una sola voz y tener mayor influencia.

StreetNet también contribuyó a más organizaciones al demostrar la importancia de los vendedores ambulantes y otros trabajadores de la economía informal para el movimiento sindical, lo que llevó a los sindicatos de países como Bangladesh y Nepal a iniciar la creación de nuevos sindicatos de trabajadores de la economía informal.

Sin embargo, a medida que StreetNet creció, se hizo evidente una necesidad importante. Pat explica: “nos dimos cuenta de que las organizaciones existen en todas partes y la gente acepta más la necesidad de estas organizaciones, pero ¿cómo influir en la vida de los vendedores ambulantes? Nos dimos cuenta de que necesitábamos dotar a las organizaciones de habilidades de negociación colectiva”.

A partir de 2012, StreetNet realizó un trabajo de investigación sobre los tipos de negociaciones que ya se estaban llevando a cabo de manera espontánea y comenzó a proporcionar cursos de habilidades de negociación a las afiliadas, y también al equipo de StreetNet. Algunos líderes de las afiliadas de StreetNet son expertos en negociaciones y han logrado presionar por leyes importantes y obtener acceso a espacios clave de diálogo social. Pero otros todavía lo están aprendiendo. Incluso en países donde los trabajadores de la economía informal están afiliados a sindicatos nacionales, sigue siendo un desafío adaptar las estructuras formales de negociación entre trabajadores y empleadores a las negociaciones que tienen lugar entre los representantes de los trabajadores informales y las autoridades.

“La capacidad de las organizaciones para influir en la planificación sobre la regulación del comercio informal en algunos países, es muy desigual”, señala Pat. “Por supuesto, no es StreetNet quien va allí y negocia, sino la afiliada de StreetNet que tiene el respaldo de StreetNet International y la capacitación que ha brindado a sus líderes en habilidades de negociación, y también puede citar ejemplos de otros países. Esto realmente intimida a los municipios, porque se dan cuenta de que están tratando con personas que entienden lo que pasa internacionalmente, y eso también ayuda”.

El hecho de que los organizadores y las afiliadas de StreetNet trabajen juntos para recopilar información también es importante, porque brinda una visión más detallada de lo que está sucediendo exactamente en el terreno. Tener un impacto directo en la vida de los vendedores ambulantes y otros comerciantes informales sigue siendo la prioridad.

“Cuanto más fuerte es la organización, mayor el impacto sobre el terreno. Si se convierte en una gran organización y no logra nada, la gente se marcha. Esas organizaciones que son grandes y siguen siendo grandes, lograron ciertas cosas y la gente se queda con ellas porque algo ha cambiado en sus vidas”, explica Pat. “Considero que ese es el mayor éxito de StreetNet, el impacto que tiene en muchos países”.

Día internacional de los vendedores ambulantes

StreetNet ha liderado campañas exitosas desde su inicio, las más influyentes de las cuales son probablemente las campañas de World Class Cities for All que siguieron a la Serie de la Copa Mundial de la FIFA en Sudáfrica (2010) y Brasil (2014). Dado que los mega eventos tienden a ser una excusa para que los municipios “limpien” las calles y desalojen a los vendedores, StreetNet luchó estratégicamente y movilizó a su electorado y otros movimientos sociales y grupos de la sociedad civil para defender los derechos de los comerciantes informales y otros grupos sociales marginales con los que se unieron.

También hubo otra campaña dirigida a crear un Nuevo Manifiesto para los vendedores ambulantes y otros comerciantes informales, que resultó en varios talleres en diferentes países, pero esta campaña no fue tan efectiva y el Nuevo Manifiesto nunca se completó.

Sin embargo, lo que se convirtió en la campana implementada desde abajo por las organizaciones afiliadas es el Día Internacional de los Vendedores Ambulantes el 14 de noviembre de cada año.

Fue adoptado en 2012 y marca el lanzamiento de StreetNet el 14 de noviembre de 2002. Cada año, las organizaciones de vendedores ambulantes y comerciantes informales de todo el mundo celebran este día en sus países y ciudades. Organizan eventos, comparten información y materiales en las redes sociales e inspiran solidaridad internacional.

Este año marcará el cumpleaños número 18 de StreetNet, y su existencia nunca ha sido más importante. La pandemia de COVID-19 demostró la urgente necesidad del reconocimiento de los trabajadores de la economía informal y StreetNet ha estado trabajando arduamente para garantizar que nadie se quede atrás StreetNet ha estando trabajando arduamente para que nadie se quede atrás.

Después de 18 años, los vendedores ambulantes y otros comerciantes informales están hoy mejor organizados, más unidos y han abierto un espacio para resolver sus problemas en la agenda global. Continuaremos honrando el legado de StreetNet y haremos realidad nuestro lema: ¡Nada para nosotros sin nosotros!

¡Estén atentos para saber más sobre las celebraciones de este año y cómo apoyar a los vendedores ambulantes y otros comerciantes informales!