Travailleurs Inspirants: Lorraine Sibanda

Mme Lorraine Sibanda, également connue sous le nom de Mme Lorraine Ndlovu, est la première femme présidente de StreetNet International. Être la première femme à diriger une organisation n’est pas une nouvelle pour Lorraine – elle est devenue syndicaliste depuis l’âge de 20 ans et elle a réussi à faire tomber les frontières pour les femmes partout où elle est allée.

Une sorte de super-femme au rire contagieux, Lorraine a été enseignante, étudiante militante et dirigeante des travailleurs de l’économie informelle – tout cela tout en poursuivant ses propres activités dans l’économie informelle en tant que vendeuse et couturière.

Petite enfance dans un « foyer d’économie informelle solidaire »

Née et élevée à Bulawayo, au Zimbabwe, Lorraine a grandi avec ses cinq sœurs et sept frères. Ses parents étaient également des travailleurs de l’économie informelle et Lorraine a appris de nombreuses compétences de sa mère qui, selon Lorraine, était une « femme forte » et qui faisait de nombreux emplois différents pour subvenir aux besoins de sa famille, y compris la couture et la vente de légumes. Lorraine et ses frères et sœurs aidaient parfois aussi sa mère, mais la famille voulait qu’ils se concentrent sur l’éducation à l’école.

« L’éducation était un aspect précieux de notre famille. Nos parents appréciaient l’éducation ». Ceci étant, Lorraine a suivi une formation de technicienne de laboratoire, mais sa passion pour les sciences sociales l’a incitée à devenir enseignante.

Une passion pour l’éducation

« Dans ma carrière d’enseignante j’ai mis l’accent sur mon amour pour les personnes vulnérables de la société », dit Lorraine. Elle s’est spécialisée dans l’enseignement de l’anglais comme langue étrangère aux enfants du primaire. Cette expérience lui a appris que le jeu et l’apprentissage vont de pair – même si tous les enfants n’étaient pas aussi bons en mathématiques, par exemple, beaucoup aimaient faire de la musique et de la danse. « Ce ne sont pas tous les enfants qui sont des élèves doués, mais tous les enfants sont effectivement doués dans différents domaines de la vie ».

Pour Lorraine, sa mission d’enseignante était d’identifier les dons spécifiques de ses jeunes élèves et faire de l’apprentissage une expérience agréable. Elle y a tellement réussi que de nombreux enfants ont maintenant des positions respectueuses dans la société, et ils vont encore la saluer dans les rues aujourd’hui. Quelques-uns se sont tournés vers l’économie informelle pour gagner de l’argent et Lorraine travaille toujours avec eux, encourageant ses anciens élèves à continuer à apprendre et à investir dans leurs compétences. L’éducation, pour Lorraine est une entreprise de toute la vie.

S’engager dans la lutte pour les droits

A l’âge de 20 ans, avant de devenir enseignante, Lorraine a été employée comme ouvrière d’usine. Elle est devenue militante syndicale lorsqu’elle a été témoin des nombreuses injustices subies par les travailleurs, notamment des fouilles intrusives par des agents de sécurité à la fin de la journée de travail.

« J’ai toujours été un animal politique », dit-elle. Il était dangereux d’être syndicaliste. Son père avait l’habitude de craindre que les activités de Lorraine ne les fassent arrêter, raconte-t-elle. Mais cette expérience a été extrêmement importante pour Lorraine. Son passage au syndicat en tant que jeune femme lui a appris à gérer l’opposition. Cependant, cette expérience a également attiré beaucoup d’attention. Lorraine a perdu son emploi après l’expiration de son contrat.

A l’université, Lorraine était la première femme présidente du Conseil représentatif des étudiants. « C’était un autre grand huit », dit Lorraine, « j’ai observé beaucoup d’injustices, mais j’ai agi en conséquence ». Les loyers étaient élevés, certains étudiants n’avaient pas les moyens de payer et n’avaient pas de nourriture. Heureusement, les étudiants ont défendu leurs droits et ils ont formé un groupe très uni. « Si nous avions un problème le matin, à l’heure du déjeuner, nous mangions ensemble ».

S’élever en tant que femme leader des travailleurs de l’économie informelle

« J’étais un être déviant », Lorraine rit. A l’époque, il n’était pas normal que les femmes participent à la politique étudiante ou syndicale. Il y a eu des réactions négatives, mais Lorraine ne s’est jamais autorisée à être une victime. « Lorsque vous êtes une femme leader, si vous permettez aux autres de vous traiter comme une victime, les personnes qui vous suivent et vous admirent verront leurs droits violés ».

Pour Lorraine, il est clair que le leadership des femmes est crucial dans la lutte pour les droits des travailleurs de l’économie informelle. « Le pourcentage de femmes dans l’économie informelle est plus élevé, il n’y a donc aucune raison d’avoir un leadership principalement masculin. Les femmes devraient être encouragées à agir et à diriger ».

L’histoire de Lorraine en tant que leader des travailleurs de l’économie informelle est une illustration de ce qui peut arriver lorsque les femmes se mobilisent et revendiquent leur voix.

En 2006, Lorraine a quitté son poste d’enseignante en raison de conditions financières difficiles. Il était préférable pour Lorraine de se concentrer sur son travail informel de vente de produits de beauté pour soutenir sa mère vieillissante et pour accompagner ses filles à l’école.

Lorsque la mère de Lorraine est décédée en 2007, elle a été approchée par une organisation appelée Bulawayo Agenda. Ils l’ont formée à la gouvernance locale et l’ont ensuite présentée à la Coalition des femmes du Zimbabwe, où elle a été élue présidente de la section locale de Gwanda, où elle vivait, à la fin de 2007. Par l’intermédiaire de la Coalition des femmes du Zimbabwe, Lorraine a mené de nombreuses activités pour éduquer les femmes sur droits des femmes, politique et éducation constitutionnelle. Elle a quitté son poste en 2016 pour ouvrir la voie à plus de femmes pour diriger. Pour reprendre les mots de Lorraine, elle ne voulait pas rivaliser avec des dirigeants qui ont passé des décennies au pouvoir sans fournir d’espaces pour que d’autres prennent le dessus.

Dans le même temps, Lorraine s’est concentrée sur la construction de la Chambre zimbabwéenne des associations d’économie informelle [ZCIEA] dans sa ville de Gwanda, réunissant un nombre croissant de membres. En 2008, Lorraine a été élue à Gwanda en tant que vice-présidente de ZCIEA, un affilié de StreetNet International. En 2013, elle est devenue présidente territoriale de Gwanda. Dans le même temps, Lorraine a été chargée d’aider les jeunes à élaborer un plan stratégique et à rédiger une prise de position sur les socles de protection sociale pour l’organisation au niveau national. Elle a également participé à l’élaboration d’une politique de genre pour la ZCIEA en 2012 et 2013.

En 2015, ZCIEA a organisé un congrès national pour élire ses dirigeants pour les cinq prochaines années. Lorraine a été invitée à postuler auprès de ses collègues. Elle n’était pas sûre, « mais les gens étaient persistants », dit-elle. Finalement, elle s’est présentée et a été élue présidente nationale de la ZCIEA.

Les priorités des dirigeants nouvellement élus étaient les suivantes :

  • Poursuivre la lutte pour les droits des femmes ;
  • Continuer à inspirer la confiance aux femmes ;
  • Renforcer le leadership des femmes, mais aussi le leadership des jeunes et le leadership des personnes handicapées ;
  • Rendre l’organisation durable en termes de ressources et d’affiliation ;
  • Investir dans le renforcement des capacités des membres, du personnel et des dirigeants.

En 2015, il n’y avait que 2 membres du personnel – un secrétaire général à temps partiel et un secrétaire de bureau à plein temps. Aujourd’hui, ZCIEA a toujours un secrétaire de bureau à plein temps, mais il y a maintenant deux bureaux à Bulawayo et Chifu, un secrétaire général à plein temps, un responsable des finances, un responsable de l’information et un responsable des projets.

En outre, ZCIEA accueille des stagiaires, offrant des opportunités aux jeunes qui souvent ne trouvent pas d’emploi, même lorsqu’ils sont bien formés.

Depuis 2015, ZCIEA travaillait sur le renforcement des capacités des dirigeants et des membres à animer des ateliers et des réunions sur différents sujets. Certaines activités ont également été décentralisées pour permettre aux organisations territoriales de les réaliser par ses propres moyens et de faire rapport au siège. En 2015, ZCIEA était présente dans 30 territoires – maintenant, elle est présente dans 43, et il y en a 7 autres à découvrir.

En général, le mandat de Lorraine en tant que présidente a permis à l’organisation de grandir et de se renforcer. « Nous avons une équipe très nombreuse et travailleuse, et j’en suis très heureuse », sourit-Lorraine. De nombreux travailleurs actuels ont été impliqués dans les activités de l’organisation depuis leur plus jeune âge, et ils ont également grandi avec elle.

Rentrée en fonction de la Présidente de StreetNet International

En 2016, StreetNet a organisé le Congrès international en Inde. A l’époque, Lorraine avait été approchée par des membres de la ZCIEA pour postuler au poste de présidente de StreetNet mais, comme auparavant, elle n’était pas sûre. Le Secrétaire général de la ZCIEA, Wisborn Malaya, était convaincu que ce que la ZCIEA avait réalisé sous la direction de Lorraine pouvait être reproduit dans StreetNet, et il s’est assuré que les autres membres le savaient également.

Lorraine partage ses souvenirs du Congrès international :

« Nous avons obtenu du soutien de nombreux autres frères et sœurs de StreetNet. Je n’oublierai jamais le Congrès en Inde ; c’était une vraie expérience. Parfois j’avais froid, parfois chaud, parfois j’avais envie de prendre du recul et laisser partir des autres candidats en avant. Mais à la fin, j’ai dit : c’est pour toutes les femmes qui ont déjà manqué des occasions de montrer ce qu’elles peuvent faire ».

Avant Lorraine, StreetNet n’avait que des présidents hommes. Par conséquent, Lorraine est devenue la première femme présidente et, comme elle le souligne, la première présidente africaine. « J’ai écrit l’histoire et battu un record dont je suis aujourd’hui profondément touchée par les camarades qui m’ont tant fait confiance ».

En 2019, Lorraine a été réélue Présidente du Congrès international au Kirghizistan. Lorsqu’on lui a demandé ce que Lorraine pensait de son temps avec StreetNet jusqu’à présent, elle a déclaré : « cela m’a ouvert les yeux, cela a renforcé ma confiance et ma capacité à articuler les problèmes de l’économie informelle et à représenter. Et pas seulement pour représenter, mais pour renforcer les capacités des autres à parler pour eux-mêmes ».

« Parce que je crois que seuls les affectés peuvent exprimer leurs problèmes. Je ne crois pas qu’il faille être la voix des sans voix. Il n’y a rien de pire qu’une personne sans voix. Ces personnes doivent vous faire part de leurs opinions et de leurs problèmes, et vous faire parler en leur nom ».

Préconiser les travailleurs de l’économie informelle

La fonction du président de StreetNet International a sensibilisé Lorraine à l’évolution du monde du travail au niveau mondial. Cela lui a seulement fait prendre conscience de l’importance croissante des travailleurs de l’économie informelle :

« L’économie informelle est une matrice importante de l’économie de tout pays. Et si un pays veut prospérer ou faire croître son économie, il doit inclure les travailleurs de l’économie informelle. L’économie informelle s’efforce. Encouragez les travailleurs de ce secteur. Faites-les développer. Et amenez-les à la formalité, afin qu’ils puissent contribuer de manière plus durable à l’économie ».

Lorraine ne tarde pas à souligner que la formalisation, contrairement à ce que semblent penser certains décideurs, ne concerne pas simplement la fiscalité des travailleurs de l’économie informelle. Cela signifie avoir une protection sociale à tous les niveaux et garantir un accès inclusif aux marchés, aux capitaux et aux plateformes de dialogue social.

Pour Lorraine, la priorité est de concrétiser le slogan de StreetNet « rien pour nous sans nous ». Comme elle l’explique : « Les travailleurs de l’économie informelle ne devraient pas être sur la table, ils doivent être à la table pour donner leurs propres pensées et réalités vécues. Ainsi, ils peuvent éclairer le développement politique et économique de tout pays ».

Quelques conseils aux militantes des droits des jeunes femmes et aux syndicalistes d’aujourd’hui

La pandémie d’aujourd’hui menace les droits des femmes et des travailleurs du monde entier. Plus que jamais, Lorraine sait que nous devons rester actifs et continuer à nous battre. « La lutte continue ! Nous ne pouvons pas abandonner, nous asseoir et blâmer COVID-19. Il doit y avoir un moyen de contourner cela. Nous devons trouver des approches alternatives pour retrouver toutes les avancées que nous avons faites », insiste-t-elle.

Quant aux jeunes, Lorraine leur adresse des mots d’encouragement : « Ne laissez personne vous dire que vous ne vous battez pour rien. Il n’y a rien de pire qu’un manque d’espoir. Personne sauf vous ne sait où vous voulez en venir. Et tant que vous vivez la réalité, vous savez où vous voulez aller et comment y arriver. Continuez, et un jour tout ira bien ! »

Lorraine fait sa part de leader pour offrir des opportunités aux jeunes. Elle commente : « Bien que les gens disent que les jeunes sont les leaders de demain, quand devriez-vous leur donner demain alors que nous avons aujourd’hui ? Laissez-les diriger aujourd’hui, donnez-leur cette capacité et cette opportunité ! ».

Lutter pour les droits tout en travaillant dans l’économie informelle

L’emploi du temps de Lorraine est très chargé. Son travail avec ZCIEA et StreetNet l’a amenée à travers le monde pour défendre les droits des travailleurs de l’économie informelle. La raison pour laquelle elle se fie à être une porte-parole compétente est qu’elle continue d’être elle-même une travailleuse de l’économie informelle. « Je travaille toujours, je vends toujours et je continue à faire de la couture et de concevoir des choses », sourit-elle. Son travail de plaidoyer est bénévole, alors Lorraine continue de mener le même style de vie qu’elle a depuis des décennies.

« Juste avant que vous m’appeliez, je venais de finir la commande du beurre d’arachide. Je vendrai les bouteilles pour un petit bénéfice.

Et la vie continue ».